【非菁英的留學路】從小到大被說「你不夠優秀,應該低頭求安穩」──所以呢?就這樣放棄了嗎?

【非菁英的留學路】從小到大被說「你不夠優秀,應該低頭求安穩」──所以呢?就這樣放棄了嗎?

作者前言:申請留學沒有公式也沒有對錯,本系列共三篇文章,僅為分享個人在自身條件下(私立大學畢業、低 GPA、有一年外商公司經驗,不找代辦、沒有補習,有經濟壓力),申請上美國碩士的留學心得與經驗,請理解自我,斟酌參考:

本節重點:4. 推薦信的準備 5. Statement of Purpose(SOP)的撰寫 6. 資金。
請參考前文〈【非菁英的留學路】他人的不看好都對,但你也沒有錯──努力當條了解自己的「漏網之魚」

四、推薦信的準備:溝通溝通再溝通,具體具體再具體

依據我個人經驗,撇去那種本來就是「特權入學」的特殊案例不談(這些人也不會是你我競爭的對象),推薦信的重要性,其實沒有 SOP 和一些硬標準(GPA、TOEFL、GRE)來得高──多數情況下,推薦信是當入學委員對你有興趣,但你有些條件差強人意;或是在錄取邊緣,委員考慮的時候,才會發生決定性的作用。

因為學術紀錄極為優秀的申請人,委員們大概看看 CV、SOP、考試分數和畢業學校,差不多就會採用了。而前篇第三點中所述,「硬標準」沒有達標的申請者,多半推薦信連拆都根本不會被拆開。

而接續前兩篇所述背景的申請者──「非菁英」的我們,多半是掉在錄取邊緣左右,最後剩下一兩個名額,然後有三到五個申請者在競爭所謂「diversity(多樣性)」入學的位子。

這時推薦信如果與眾不同,在這裡就可以成為校方錄取你非常好的理由。

從選擇推薦人說起,有三個重點:1. 真的認識你而且非常欣賞你、2. 世界名校畢業學歷(如果是你要申請學校的校友更好!)、3. 在某個領域有知名度或地位。

說一個朋友的真實故事:他當初申請的推薦人中有該校校友,結果入學委員會真的打電話去詢問這個推薦人,關於他的人格特質及條件。

推薦人在電話中大力推薦,更阿莎力地掛保證他「好棒棒」(當然這個推薦人在校方眼中也是有公信力的人)。最後入學委員在電話中,便直接說:「聽到我們傑出校友對這位申請人的正面評價,雖然在一些標準中,他不是我們系上典型會錄取的申請者,但他將會得到今年本系最後一份入學許可。」

接著談談「草稿」的撰寫,和與推薦人溝通的重要性:

台灣大部分推薦信運作的方式,都是由申請人先擬定草稿給推薦人,再由推薦人修改送出。這時候,三份推薦信應該根據你與不同推薦人的關係,以具體的情境和事蹟,來形容你在學業或專業上的特殊成就,以及人格特質上的特色,而絕不是我們台灣人習慣講的什麼:「他是個很努力上進的人」,或什麼「他很負責任」之類的空泛形容。

只有具體具體再具體的細節,同時舉例的情境,必須要與你和推薦人的關係高度關聯,才有可能說服入學委員。

所以,頻繁地和推薦人在草稿上的討論,是非常重要的。同時必須聽取推薦人的意見,進行修改,以誠懇、真實為最高原則──不吹噓不過度包裝,也不要過度謙虛。

然後,記得千萬不要用什麼「樣版寫作」:請記得我一再強調的,這是展現你獨特性的時候,如果獨特也能有「樣板」,那還稱得上獨特嗎?

根據我到美國留學後和許多教授的交流,來自華人世界的推薦信和 SOP,尤其是經過專業代辦處理過的,講真的這些名校的審查委員全部看多了,大家都大同小異!
(編按:請參考來自美國哥倫比亞大學審查官的分享

如果你一眼被看出是照著樣板「依樣畫葫蘆」的推薦信,就算寫得很好,第一印象就是──可信度低落、沒有特殊性。而對原本學術表現就不夠優秀的你來說,結果更自然就是「加油好嗎?明年再來。」

另外一個要注意的,就是不要讓三份推薦信顯得「大同小異」:因為推薦信多半是由你自己先擬草稿,很容易出現「說到無話可說」或「重點不斷重複」的現象。

記得,推薦信假設既然要三份,那就應該是由三位不同的專業領域人士,對你不同面向特質的評價與推薦。每封推薦信必須分別指向你的不同特質,但最後卻可以讓入學委員歸納出一個完整的你。

說了這麼多,那到底該怎麼寫呢?抱歉,那就是你自己要煩惱的事啦──誰也給不了你答案,也別讓任何人給你答案。在這裡我只能提供幾個自己完稿後的檢查標準:我寫完推薦信草稿後,印出來放在抽屜裡三天,然後找了一個平靜的時間拿出來閱讀,接著一一問自己:

這是真實的我嗎?根據這個推薦信的形容,跟其他幾百份來自世界各地的推薦信相比,這個人特別嗎?如果我是入學委員,錄取這樣的一個人,他對於學校、系所,或是我的研究室,能夠有什麼貢獻?

然後我給了幾個不同背景的朋友,和我心目中有 Sense 的師長閱讀,同樣問他們這些問題。並據此一直修改到答案讓我都滿意後,我就不再折磨自己了。

五、Statement of Purpose(SOP):你最好的「SOP 樣板」,就是鏡子裡的自己

SOP,有人稱它是「讀書計畫」,有人稱之為「動機信」。其實我認為簡單說,它就像是你「自己給自己的推薦信」。因此我的準備原則也跟推薦信是類似的,但是更具體,更主觀,更自信。

講個例子:當初紅遍台灣大街小巷的「超級星光大道」是個比賽唱歌的節目,照理說比到最後,你會看到的就是「最會唱歌」的那幾個人。

但如果你是每一集都跟著的觀眾,應該會慢慢察覺到,隨著節目逐一介紹參賽者的背景,你慢慢地認識了他們,看到了他們的表現、反應、甚至個性,你心裡有時候會想:「這個參賽者沒另一個那麼會唱,但是我比較喜歡他。」

而到節目後半段,剩下十幾位參賽者的時候,你更會看到,有一些「比較會唱」的選手反而被評審淘汰了,然後故事動人、或有特殊性的參賽者卻反而被留了下來。

其實這真的令人驚訝嗎?一個歌唱比賽的選秀節目,難道真的就只有比唱歌嗎?「獨特性」和「討喜程度」,常常到關鍵時刻有著決定性的影響。

別忘了,就連在演藝圈的「老江湖」或專業評審都跟你一樣,在認識了一個人的生活點滴、人格特質之後,斷定這人「會不會紅」,除了客觀的條件(如嗓音、外型外),主觀判斷下的「候選人動機強烈程度、努力程度、個人特質展現」等等,同樣重要。

SOP 之於申請留學,就像是星光大道的「點點滴滴」一樣,個人特質是很有影響力的。但也切記千萬不要和自己的專業背景脫鉤了,變成了純講故事。

個人特質和專業背景需要一環扣著一環,隨著舉例事蹟,慢慢在入學委員的腦中呈現出一個具體的樣貌,讓他想要錄取你。

我自己的經驗:是花上一周左右,買了一本 A4 計算紙,窩在咖啡館,全時地只做這一件事。

記得當時自己已閱讀了別人數不清的 SOP,看了無數的 SOP guideline,網路上所謂的「優秀申請者樣板」、「吹噓無極限」的 MBA SOP、和以特殊生活經歷為主軸的 SOP⋯⋯全都看過了一遍。

經歷了困惑和混亂,無法判斷自己寫得到底可不可用,最後我決定這一切還是要回歸自己的內心。我告訴自己:「你雖然沒有名校畢業、沒有高 GPA,但你相信自己很優秀,你有自信。但現在,你怎麼用文字讓別人也看到、也認同呢?」

認識自己,深度思考,然後就放手去寫吧!雖說如此,最後我還是陸續寫了 30 幾個版本,然後自己檢查、不斷修正,刪刪減減到最後 3 個版本,拿來分別作申請。

什麼文法不要錯、不要有 typo 的那種細節我就不說了,我的完稿標準和推薦信是一樣的──記得,SOP 是你錄取的關鍵,你不需要網路和代辦給的 SOP 樣板,你的 SOP 樣板,就是鏡子裡的自己,加油!

六、資金:別存有不切實際的幻想,現實條件必須考量

想要留學但會煩惱資金的,大概不外乎下列幾種:1. 沒錢(廢話)。 2. 台灣的大學剛畢業,目標是直接申請海外碩士學位(博士年期更長,不在我的討論範圍中),但沒有家人支持。 3. 你可能年紀比較大一點,在台灣工作了幾年,自己存了些錢,但從留學申請、學費和生活費,一切都要自己一肩扛。

如果你不是以上這幾種,恭喜你。

但如果你和我一樣,必須煩惱留學的資金來源,建議你要先有個認知:如今時代不同了,現在就我經驗所及,出國留學的台灣人,九成是台灣的頂尖大學畢業,然後不論是家境富裕或申請到獎學金,九成五的留學資金足夠寬裕。

如今,擔心資金來源的你,可能反而是少數中的少數──我不敢說我多懂,我只能從我的經驗分享自己從決心申請開始的金錢考量──如果你期待我介紹一個類似「不用花到自己一毛錢,快快樂樂留學去」的方法,那你也許要失望了。因為這世界上所有事情都有代價,除非你有個富可敵國的富爸爸。

我決定離職專心準備留學的時候,是該年度的九月底。自己有一些存款,但不足以全數支應未來所需。

這時第一個考慮管道,當然是獎學金。但查了許多國內的基金會和留學獎學金管道,多半是針對少數特殊專業(特殊語言等)、指定學校和博士學位的。我的目標是念工程類碩士,所以國內獎學金機會少得可憐。就算有符合的,我的申請時程也趕不上。

於是我使用了最多人申請的「台北市留學貸款」──100 萬台幣 10 年免利息。講真的,我已經很感恩了。(如果你不是台北市民,可以申請教育部的留學貸款,只是申請和還款方式稍有不同)

但我留學到最後一學期,因為「彈盡援絕」所以又另外貸了一些有利息的信用貸款,這屬於我個人的細節,就不多談了。

那時候在選擇申請校系的時候,我以「零獎學金」的最壞打算去計劃,除了前文中「選擇 Program」那個段落的內容以外,我同時大量地研究了各校學費,和其所在城市的生活開銷。

最後我得到了一個合理且殘酷的結論:所有美國沿岸大都市熱門的好學校,我都無法申請──因為我絕對念不完,我付不起學費──就算我能夠多貸款付清了學費,也不可能靠課餘的打工或兼差,負擔自己的生活費。

最可能的結果,是我會念了一年左右就子彈用完,然後像一場鬧劇一樣地回到台灣,跌入翻不了身的經濟低谷。

於是在做了功課以後,我決定只申請德州的三間學校(Texas A&M、University of Texas, Austin,和 Rice University──最後念了這間),和另外兩間中西部的好學校。理由很簡單:這五間學校學費相對較低,生活費我也勉強可以負擔,同時也在我的理想清單當中。

先天條件不如人?那麼所有該做的努力,都要去做

要知道,在美國同等級的學校,因為所在地點的不同,兩年下來總開銷有個兩到三倍差距,一點也不誇張。所以如果你缺錢,這個功課一定要做,而且要自己做,如果好不容易被錄取了,然後在美國連生活都有問題,你是不可能能夠好好學習的。

不要有不切實際的空想:申請碩士學位、又身為國際學生的你,在美國能夠拿到校內獎學金的機會,是小到「奈米等級」的。

但還是有些事可以做:在你拿到了錄取通知(admission)之後,我建議你一定要做一件事──寄 email 給所有系上的教授、系主任和國際學生中心,描述你經濟上的困難,尋求協助。很多教授其實都知道些校外管道的獎學金,透過教授牽線,其實是有機會拿到些補助的。

我記得當時系上有位墨西哥同學,在被錄取後還沒開學前,他本人就逐一拜訪了幾個他喜歡的教授多達十幾次,希望對方能幫他尋找資金。

他真的非常有毅力,整天在人家辦公室前「站崗」,結果還真的「勤感動天」,有位教授真的幫他牽線,找到一個專門提供墨西哥裔留學生獎學金的基金會。他的兩年學費就這樣有了著落,只需要在畢業的時候交份留學心得給該基金會。

這種事我有沒有幹呢?有,但我沒有成功。分享這個小故事,不是要騙你「天下無難事只怕有心人」,絕對有貴人來解決你的財務困難;而是只要有些什麼機會,是你可以嘗試去做的,就不要放棄。

如果你是自認資金不足,卻不得已必須拚一下的人,在確定了錄取學校和開銷以後,我建議留學自備款準備,至少要到七成左右,如果低於七成,個人認為無法唸完的風險太高了。

很多台灣人覺得,自己只要是出國發展,就是「一場冒險」。

不好意思,講一句有社會經驗的人應該都會認同的話:如果你不用從自己口袋裡掏錢,自負風險與後果,那麼不論「多辛苦」、「多競爭」,都稱不上是什麼「冒險」──真正「冒險」的,是你的老爸老媽。

所以反過來說,也給真正靠自己,想留學美國的朋友們一個建議:「如果你畢業後沒有成功留在美國工作,或是找到薪水更高、機會更好的工作機會,對你而言就是人生倒退十年。」什麼結婚生子買房買車的,大概都離你更遠了。

不要說我在危言聳聽:想像一下,你好不容易錄取喜歡的學校,兩年後從美國名校畢業,卻在當地找工作失敗回到台灣。這時的你年紀大、零存款、負債 200 萬起跳(很客氣了,500 萬都不奇怪),再辛苦一點的,家裡還需要你的經濟支援。接著呢?接著我就不敢再想了。

所以,實際一點,如果你發現有些學校雖然不是「名校」,但很適合你的學習需求──學費低,就業率又高(不要覺得奇怪,很多專攻領域的地區型學校就業率往往比許多名校都高得多),then go for it.

千萬不要迷信「名校光環」,最後反而被錢壓死。功課千萬做好做滿,然後用積極正面的心態,去看待自己的困難。

不要去跟別人比較。別人出生在沒有經濟壓力的環境,不代表他(她)個人特質上就一定樣樣事情都不如你,或是你的什麼假想敵。保持開放的心胸,多交些不同背景的朋友,和他們學習。

人到國外之後,很多時候我們都是被朋友、甚至是素昧平生的台灣人幫了一把,才挺過去的。

結語:球來了!該你出手了!

最後一段話,想分享給那些學歷平凡和念書表現普通,剛出社會一兩年而想出國闖蕩的朋友們:

我們從小,就被這個社會和學校告訴我們「自己不夠優秀」:你沒有天才的讀書能力,你沒有經濟優渥的家庭,你就沒有條件談夢想,你就不該爭取那些人人想要的機會。彷彿你既然不是「菁英」,就活該應該低著頭求安穩的工作⋯⋯

但,就這樣放棄了嗎?

還記得自己十幾歲的時候嗎?打籃球三打三,比數五比五,球傳給你該你出手的時候,你手心冒汗很緊張──可是比起緊張,你更想當英雄!不到 0.1 秒的思考中,你還是投籃了不是嗎?

或者,你死黨說:「走!一起翹課去看電影!」在把書包丟到校牆外前,你很緊張怕被教官抓,但你還是翻牆出去嗨了不是嗎?

隔壁班那個校花很正,你覺得你是魯蛇機會不大,但是你還是忍不住做了許多蠢事,搭訕寫情書傳簡訊送花站崗樣樣來,放手去追了,不是嗎?

人生所有的追求都有風險,這件事情從小到大,都沒有改變。如果沒有風險的追求,還有意思嗎?

你所需要的勇氣,和小時候是完全一樣的,請把它找回來吧!然後盡量準備萬全好上場。

球來了,該你投球了!

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執行編輯:HUI
核稿編輯:張翔一

Photo Credit:konstantinks@Shutterstock

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