【非菁英的留學路】他人的不看好都對,但你也沒有錯──努力當條了解自己的「漏網之魚」
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作者前言:申請留學沒有公式也沒有對錯,本系列共三篇文章,僅為分享個人在自身條件下(私立大學畢業、低 GPA、有一年外商公司經驗,不找代辦、沒有補習,有經濟壓力),申請上美國碩士的留學心得與經驗,請理解自我,斟酌參考:

本篇重點:1.時程規劃。2.選擇學校與 Program。3.面對分數與申請機會之心態。
請參考前文
〈【非菁英的留學路】私立大學低GPA,不找代辦沒補習──三個月錄取美國研究所心得〉

一、時程規劃:寧可「唸不完」,不做無效的努力

在各大留學討論版上,常可以看到各式各樣的工具和 excel 表,以及各種「撇步」,幫助申請者規劃準備申請的時程。但每個人的背景、個性與學習能力都不同,能夠花在準備上的時間也不一,因此,通常需要完全不同的時程規劃,也沒有所謂的「標準公式」。

這裡想要對話的對象,是和我一樣不擅長考試,從小到大都不是什麼「讀書天才」的人。我想分享一個誠心的建議:「誰的方法才對?要聽誰的比較有效率?怎樣才能速成?⋯⋯上述這些你暫時都不需要擔心。需要你靜下心來思考的,只有一個重點:『自我認知』。」

要知道,在論壇上分享的先進,絕大部分都是唸書很有兩下子的人,要嘛是台清交,要嘛是全系第一名書卷獎,段考考了 90 分,會說自己失常的也不少。要是段考你只考了 9 分,參考他們的心得雖然有幫助,但不見得適合你。

還有,個人認為不需要迷信「名牌補習班」:想想以前的班上第一名或前幾名,他們是因為補習班講義好棒棒,才名列前茅嗎?也許多多少少吧,但其實這些人自己念書也是嚇嚇叫,而不是這種人的你和我,應該吸取其準備的精神,但不全然是他們使用的工具。

講這麼多,無非就是想分享一個重點:了解自己,為自己設定一個有效而可行的時程表,不要因為別人一天讀 50 頁,你就要讀 50 頁(然後忘了 40 頁)。一旦有了這個認知,這個表長什麼樣子,其實已經不太重要了。

我的準備時程 excel 表,僅分成兩個 tab:分別是各個學校申請日期及重要資訊,以及 TOEFL 與 GRE 等各個考試材料的念書進度。

關於考試的念書進度,我以「大目標」開始往回建立「小型目標」:以《字彙的力量》(Verbal Advantage)這本準備留學大都會使用的參考書為例,假設你希望在三個月內全部讀完,就以此往回推到你每周必須念多少,甚至每天要讀幾頁──每天確認自己完成當日的小目標,並在隔一天或隔兩天後,驗收前兩天的讀書效果,用 Quizlet 網站建立清單,或用一些小遊戲來考自己,確認自己有吸收進去,再往下一個目標邁進。

先以此實驗一週,一旦發現自己完成不了目標,或者是無法吸收,馬上調整進度以及念書心態,在兩周內確定新的進度表──寧可讀不完,也不要以無效的方式持續下去。

每個教材都要建立類似的表單,並且用意志力強迫自己每天徹底執行。

再說一次,其實我的表格進度長什麼樣子一點也不重要,如何準備考試的文章也已經非常多了,這裡強調的重點是「認知」:建立一個屬於自己的有效方法,勿盲目學習。

二、選擇學校與 Program:知己知彼,展現獨特性當「漏網之魚」

上一篇提過:我只有三個月準備期,也沒有找留學代辦,一切自己搞定。那時候決定自己搞定一切的主要原因是沒錢,另一個原因是我不希望有個人在那告訴我,申請這個我「沒機會」,或申請那個來「保底」什麼的──我不像留學代辦那樣可以把那麼多學校的申請條件倒背如流,或是可以根據幾百個申請經驗,告訴你申請的訣竅或是「潛規則」──但是,我肯定比誰都了解我自己。

在這裡,我分以下三個不同角度,來看待申請學校和 Program 這件事:學校、留學代辦,和你自己。

◆ 學校

每個學校和 Program 的入學申請審核流程不同,但基本上每個科系都會由系上的幾位教授組成「審核委員會」,審核委員每年會換人(也可能有固定班底),換句話說,錄取的標準有點「看緣分」──也許今年看分數重一點,明年看 SOP 多一點很難說,所以,也不必輕易聽信「XX 學院重成績」、「XX 學校重 SOP 等」說法。

然而,學校教授最在乎的,其實仍不外乎下列幾個重點:1. 你有沒有能力在美國學習(如語言能力等)。2. 你的專長背景跟他的研究領域,有沒有直接關聯。3. 你是不是一個有潛力的學生。4. 你在你的競爭群體中,有沒有獨特性。

其中的 3 和 4,可以說是我們這類「非頂尖學生」的機會點:打個比方,假設今年 A 系所碩士班有 15 個名額,大概系上會預設個不精確的數字,例如 40% 給國際學生名額,或更仔細的「預計招收 20% 亞洲學生」等等。

而大部分錄取的人,都是典型的「菁英」(語言成績好、在校成績高、得獎多、社團經驗豐富等等),但仍會有幾個「非典型菁英」的「漏網之魚」被錄取:他們可能擁有與大部分人不同的人生經歷或專業背景,也可能擁有非常強大的就學動機等。

這就是許多美國名校所重視的「多樣性」(Diversity):整屆錄取者幾乎都是白人和亞洲人,總會看到有那麼一兩個黑人被錄取;90% 都是男性申請者的 program,總會有那麼一兩個女性錄取者;95% 都是傳統菁英的錄取者,但總會有那 5% 的人考試不怎麼樣、學術紀錄也普普,但你認識他以後會發現,這人似乎有那麼一點特別⋯⋯

而非「傳統菁英」的我們,就是要拚當那一條「漏網之魚」──美國教育體制,給那些擁有自我獨特性申請者開的小小一扇窗,名為 Diversity。

◆ 留學代辦

你付錢,代辦的最低目標是讓你至少申請上一間學校,銀貨兩訖,顧客滿意。

根據他們多年的經驗,以你的學歷、考試成績,以及人生經歷,代辦業者會先推估你的幾個落點學校和 Program,接著多幫你申請幾個「保底」用的,不見得符合你目標的學校;然後再給你幾個所謂的「夢幻學校」來申請,讓你去碰碰運氣。

在他們的專業範疇及流程中,會盡可能讓你在申請留學這件事情上「不犯錯」,而 SOP 與推薦信,則以「他們的認知」,盡可能地把你展現出來的條件,拉近大部分人認知中的「優秀申請者」為目標,來協助你。

於是,在你自己尚未做功課和靜下心來思考之前,很容易接受代辦業者「豐富經驗下所得出的結論」,將自己和所謂「大部分申請上的申請者」對照,並以此衡量自己。

以統計學來說,上述方法可以說是完全沒有錯的,對大部分想留學的名校菁英畢業生,這樣的準備方式也是穩穩當當──但如果你跟我有著相似的背景條件,我個人認為,用這樣的邏輯去準備留學申請,等於是把你「獨特性」的影響力降到了最低,變成用標準化的制式內容,去和大部分的菁英申請者競爭。

這時候,像你我這種條件的人,除了當「炮灰」之外,大概也只能期待「行政疏失」而被理想中的大學錄取了。

講一個故事:當年我在自己準備完一切資料後,貪圖業者郵寄履歷的折扣活動,到一間留學代辦去寄資料。這時聽到旁邊一個小隔間裡,一位大學生正在跟顧問對話。

他客客氣氣、甚至顯得有點沒自信地對顧問說:「我想申請這間,覺得這個 program 很適合自己。」然而顧問卻回應:「你的預算只有申請十間學校,以你的分數,申請這學校?我可以告訴你,你不可能申請上的。建議你換成這間學校保底。

看到這裡,你可能會覺得這顧問真糟糕,無視學生的「夢想」。但顧問有錯嗎?沒有──他是代辦,他的工作是拿錢辦事,至少要「保你能夠出國」,錯的是你心裡明明知道你要什麼,但是你把決定權放在別人手上,然後逃避自我下決定的責任和風險。

如果你一定要找代辦幫忙,那很好,他們很有經驗。但記得,所有的決定權都在你自己手上,只有你最了解你自己──前提是,你真的徹底了解了。

◆ 自己

看完上面兩個角度,(再次強調,我的對話對象是跟我一樣非名校畢業、低 GPA,考試成績非頂尖的人)希望你要認清一個事實:若你和大家用一樣的準備方式,去拚托福成績、GPA、或是學歷,只會更突顯你是多麼的「普通」,多麼「不夠優秀」的申請者。

你要拚的,就是在學校角度中,「獨特性高」的,那「10% 以下的漏網之魚」。

你說這樣我錄取的機會豈不是很低?對,是比那些菁英來得低,但那是應該的,因為你我本就不是典型的菁英申請者。

只是,如果你不去強調你的獨特性,那你要嘛降低標準去申請那些「符合你水平」的學校(留學代辦角度),要嘛用「溫拿菁英」的準備方式去申請,然後當炮灰。

所以除了在 SOP 和推薦信中,必須主打自己的獨特性以外,仔細地選擇學校和 Program,對你而言也非常重要:這些選擇一定要跟你的背景有非常強的關聯性。

你可以到系所的教授網頁上,了解他們的研究領域和論文,並尋找那些跟你的興趣關聯性很高的教授,直接寄 email 給他們,詢問他們關於研究主題的專業問題,並表明自己的身分和相關背景。你可以附上自己以前的研究論文,和對於未來自己研究的規劃,也同時表明你準備申請他們的program,尋求他們的建議⋯⋯。

聊學校、聊Program、聊研究領域,看似簡簡單單幾句話,其實代表的是許多熬夜研究資料的夜晚。而常常你也得不到回覆──這是正常的,重點是不要放棄,繼續嘗試,尋找直接和學校教授對話的管道,表達你的熱情和動機,展現你的企圖心和獨特性。

要知道,你只要成功建立了「一個」好印象,機會就來了。如果有個申請委員挺你要錄取你,除非一些硬標準(如最低語言成績錄取標準)沒達到,不然是很難擋得住的。

反觀如果你按照留學代辦的邏輯去準備,或是菁英們的標準申請流程,你會被拉到他們的競賽標準之中──就像籃球場上一個後衛擠到籃下,跟中鋒打低位單打一樣──也不是沒有機會啦,只是⋯⋯你懂我意思的。

三、考試分數之於申請機會的心態:沒有達到最低門檻,一切免談

根據版上經驗分享、留學代辦的數據,以及事實陳述,托福沒有破百,基本上申請到名校的機會很低──這個結論完全正確。

看完前面幾個段落,我知道讀者可能很容易得到一個我認為「考試成績不重要」的結論。

不,這個認知是錯誤的:我的想法是,托福成績在你現有的準備時間和你的條件下,很可能考不到非常理想的分數,所以這不是你該強調的,也不會是你被錄取的原因。但你還是要必須考到該系所「最低門檻」以上的標準,否則一切仍是免談。

講坦白話,還真的有很多人,是單單因為托福考非常高而被錄取的,而他的其他專業領域,都非常非常普通——但那個人不會是你,人家是考試機器,紀錄良好的典型菁英,你不是。

所以你的目標,是一定要達到學校系所申請的托福最低標準,然後以此標準去往上衝刺,如果連申請最低分數標準都達不到,那什麼「獨特性」都不用談了──因為你會被直接定義為「沒有能力在英語環境學習」的申請者。

而如果你盡了力,考過了申請標準,但是得不到很理想的分數,你會看到很多人說如果你沒有 XX 分,就不用申請這些學校了──這時請不要急著氣餒或反駁,以統計學的角度,他們完全正確。

但記得,你要拚的是當那「以獨特性被錄取的漏網之魚」──所以他們是對的,但你也沒有錯。

如果這個 program 和你的專業背景關聯性極高,儘管申請吧!當一條對自己有清楚認知的漏網之魚。

下篇詳解重點:4. 推薦信的準備。 5. Statement of Purpose(SOP)的撰寫。 6. 資金。

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執行編輯:HUI
核稿編輯:張翔一

Photo Credit:Pavel L Photo and Video@shutterstock

Hsuan/沒帶課本站起來

功課不好,長的不高,大學聯考國文分數全國底標。當完兵後在台北一間美商任職硬體工程師,錢不多,事不少,卻離家很近。工作一年多後,看不破紅塵卻被紅塵看破,跟隨著七年級群眾的腳步,順利的被台灣嚴酷的工作以及生存環境淘汰。
時間快轉兩年後,美國萊斯大學工程碩士畢業,接著進入美國汽車領域工作,現居密西根大底特律地區,於一間德國大廠任職軟體工程師,喜歡用電控制東西。相信自由,相信自己,相信選擇往往比努力更重要。
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