【非菁英的留學路】私立大學低GPA,不找代辦沒補習──三個月錄取美國研究所心得
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作者前言:申請留學沒有公式也沒有對錯,本系列共三篇文章,僅為分享個人在自身條件下(私立大學畢業、低 GPA、有一年外商公司經驗,不找代辦、沒有補習,有經濟壓力),申請美國碩士的留學心得與經驗,請理解自我,斟酌參考:

本篇為系列共三篇文章之第一篇,主要概述我的準備過程與從中歸納出的重點。於之後的文章中將一一細談。

記得那是2013年的九月,我離開了內湖一間美商的硬體工程師工作,放棄了「比上不足,比下有餘」的薪水,和離家只有十分鐘的工作地點。開始準備申請美國的研究所。

為什麼要離職?又是什麼原因決定要留學?雖然我認為這比怎麼準備留學更重要,但因為本系列文章主旨,是美國研究所的準備心得,這不是本篇文章的重點,就等有機會再於專欄中分享了。

先說結果──我從美國德州的 Rice University, Master of Mechanical Engineering Program 畢業,現在在密西根州的一間德國大廠,開發汽車主動安全軟體及懸吊控制軟體,也是我一直以來最喜歡的電控領域。

背景簡介:不靠補習代辦,辭職準備留學申請

稍微背景介紹一下,各位可以更客觀的看待我的分享對你的參考價值有多高:2013 年 9 月底離職的當下,我的學歷是私立大學電機碩士,大學 GPA 3.03(「很有決心的」每學期固定被當一至兩門),美商硬體工程師工作經歷一年,只知道留學需要考托福跟 GRE,其他關於如何申請,和以我的條件能不能申請上理想學校的這些分析等等認識⋯⋯毫無概念。

我也沒有「富爸爸」,生活費用等等都要靠自己張羅,離職時有一些存款,但不足以支應赴美唸研究所之所需(後面系列文章會談到實際的金錢面考量)。

但我只知道我必須要改變,我了解自己,而且相信自己有機會。這也是你在決定留學的這一天,唯一需要的。

離職後的第一天,我立馬進入全時準備留學申請的狀態,第一件事是了解各個學校的申請時程,這一天我才了解到,大部分的學校申請截止是每年 12 月,我居然只剩下 3 個月!接著我花了大概 3 個小時震驚(為了自己的無知),貓了枕頭幾拳並補了個髒話,然後煮了杯咖啡坐回電腦前,冷靜下來繼續找資料。

我沒有補習(沒錢,也不夠時間補習了),也沒有找留學代辦(很不喜歡別人在我嘗試之前,就告訴我什麼事該怎麼做)。我到了這時才發現,在各個大學網站上,找到適合自己的 Program、申請條件、時程和學費,是多麼地耗時耗心⋯⋯

這時候心裡有些時間不夠的緊張。但我的工作經驗告訴我,準備及規劃時程的階段最為關鍵,絕對要耐著性子,仔細地蒐集資料,並根據資料決定方法及做法。

列出需求,開始大量篩選資訊

我拿出了張紙,列出了我的留學需求(不要覺得拿了張紙是句廢話,寫下目標,常常給自己看到是非常重要的):

一、我喜歡電控領域,必須要念該領域的好學校。(請自我定義)
二、我沒那麼多錢,必須要念學費相對低廉的學校。(或取得獎學金)
三、畢業後我絕對要留在美國工作,絕對要!(握拳)

接著我開了個 excel 表,收集有興趣的學校及 program、申請資訊,並且規定自己在 5 天內完成資料收集工作,簡單一句話──做過的人就知道是大工程。

在此同時,我在 PTT 留學版大量蒐集托福和 GRE 考試的準備資料,與大家的心得分享,並且約以前留學過美國的朋友見了面,問了些準備建議,也厚臉皮地借了些考試準備參考書和電子檔,但是跟真正補習過的人所得到的參考資料相比也只是冰山一角,蒐集考試準備資訊和擬定念書計畫,也是在頭五天內完成。

辛不辛苦?當然辛苦。但坦白說,跟我們科技業的加班生涯比起來,也只是普普通通而已啦!

準備留學的六大重點

在蒐集了所有資訊之後,我大概歸納出了幾點申請時的關鍵重點,先在此提供讀者參考,並會在下一篇起,一一描述我實際驗證之後的結果與細節:

1. 時程規劃和執行是關鍵中的關鍵:寧願多花時間準備也不可馬虎。

2. 選擇真正適合你背景和需求的 Program:「亂槍打鳥」多半是事倍功半,特別如果你錢不多,更應該仔細斟酌。

3. 考試準備方式:因每個人當下條件(英文能力、全時準備或是邊工作邊準備)和背景(天分、經濟能力)不同,每個人的「路數」都不相同,偶爾在網路論壇上,還會看到考試準備方式的「論戰」。

我認為,第一步其實是「認識自己」:參考大家成功的方式,然後為自己量身打造一個「對自己而言」可行、有效的方案,最為重要。

很重要所以再講一次──「認識自己」!不要看到人家台大電機的上哈佛,就想我跟著他這樣念準沒錯。否則等你執行到一半,才發現這方法完全不適合你時,就來不及了。

「弱水三千,唯取一瓢飲」,適合你的,學。不適合的,有多遠拋多遠。管他是誰的方法。

在準備時間不足的狀況下,認識自己,為自己設計最好的讀書方式,來得及的就努力念,念到自己「厭世」為止;來不及的就別念了,管他的。

開始漫長的執行階段以後,你更可能會聽到和看到許多與你的方式衝突,或各式各樣的資訊及意見──這時候,就只能相信自己,硬頸的執行到底──別人是別人,你是你。前提是,你在「認識自己」並規劃方法的這一步,做得夠徹底。(在下一篇中,我會分享自己看待考試分數之於申請機會的心態)

4. 找到三位有力的推薦人寫推薦信:最好找有留學經驗,你能信任,且「真正認識你」的人。

通常推薦人會希望你起個草稿給他──說是「草稿」,其實也要有99%的完成度,這個部份花了我不少時間。我會在下一篇分享很多人都忽略的,「和推薦人充分溝通」的重要性──對於非名校畢業的申請人,這一步更為重要

5. 讀書計畫(Statement of Purpose, SOP):這是我認為自己能申請上的關鍵因素。

如果你也跟我一樣「低GPA」、「非名校畢業」、「考試準備時間短暫」,我相信這更會是你申請上的關鍵。

我花了一週,暫停所有考試準備,關掉筆電,買了一本 A4 計算紙,窩在我喜歡的咖啡廳開始寫 SOP──滿意的部分留下,不滿意的直接撕掉。最後的結果,是修修改改超過30個版本,整本計算紙被寫完。我也會在下一篇文章起,分享寫 SOP 的心態與準備工作。

6. 錢:這個部分在Ptt留學版上鮮少被討論。出國後也發現,現在大多數的留美台灣留學生,幾乎都沒有金錢上的困擾──大部分同學都是沒有工作經驗直接出國,頂多「靠北」一下零用錢不夠。

但缺過錢的人才懂缺錢的苦,如果你跟我一樣是工作後才決定留學,或是靠自己淺淺的口袋在準備申請,自我負擔學費及國外生活費的人,我會在下一篇分享找錢、使用錢、和我看待經濟能力對於留學申請及留學生活的影響。

下篇詳解重點:1. 時程規劃 2. 選擇學校與 Program 3. 面對分數與申請機會之心態

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執行編輯:HUI
核稿編輯:張翔一

Photo Credit:gary yim@shutterstock

Hsuan/沒帶課本站起來

功課不好,長的不高,大學聯考國文分數全國底標。當完兵後在台北一間美商任職硬體工程師,錢不多,事不少,卻離家很近。工作一年多後,看不破紅塵卻被紅塵看破,跟隨著七年級群眾的腳步,順利的被台灣嚴酷的工作以及生存環境淘汰。
時間快轉兩年後,美國萊斯大學工程碩士畢業,接著進入美國汽車領域工作,現居密西根大底特律地區,於一間德國大廠任職軟體工程師,喜歡用電控制東西。相信自由,相信自己,相信選擇往往比努力更重要。
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