【留學申請經驗分享】一:「自傳」為何最為重要?──它讓你從冷冰冰的統計數字,變成有血有肉的準新生
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秋末冬初,隨著美國研究所申請期限將至,許多準留學生正如火如荼地趕寫「自傳」(personal statement/statement of purpose)。

每到這個季節,不只準留學生忙,連留過學的學長姐,因為常要幫忙親友、學弟妹修改自傳,竟然也跟著忙得團團轉。

我也不例外。在我申請過哈佛法學院、哈佛甘迺迪學院,並且幫許多準留學生修改了超過五年的申請資料之後──我發現,在所有的申請資料中,許多臺灣的準留學生們最害怕的,就是「自傳」。

的確,在美國研究所的申請資料中,「自傳」怎麼寫,往往反而是讓人最摸不著頭緒的。在 500 到 800 字的限制之間,究竟要寫些什麼呢?通常申請者會有兩種極端的反應:一種是「沒東西可寫,要怎麼湊出字數?」另一種,則是「要怎麼在這麼短的字數內,寫完一生的豐功偉業與雄心壯志?」

其實,在這個問題之前,準留學生真正應該先問的問題是:究竟「自傳」有多重要?


最能超越成績,創造「逆轉勝」機會的關鍵

自傳有多重要?哈佛甘迺迪學院的入學委員會主任 Matthew Clemons 說:「如果你一定要問我申請資料中哪一項最重要,我會說是自傳,因為自傳是我了解你的時機。」(註一)

好消息是:在眾多的申請文件裡,自傳其實是你在申請的當下,最能掌握的一項──大學的成績往往逝者已矣、GRE 和托福有考試期程的限制,而推薦信又操之在教授及老闆手上──自傳是所有文件裡最有血有肉的一環,尤其,在許多沒有面試的申請程序中,它是你唯一可以用自己的話,說服學校:你為什麼比其他那三百個(或更多)和你成績一樣、或者更好的申請者,還要更適合這間學校的機會。

在 Clemons 的經驗裡,每一年,有大約 10% 的自傳,讓他看完之後留下深刻的印象──也就是說,有九成的自傳,其實並不突出。

而當入學委員會的委員要在三個月內看完上百份、甚至上千份的申請資料時,那些留得下印象的自傳,申請上的機率自然就高出許多了。

我的學長就曾經在新生報到時,被 Clemons 一把抓住說:「你就是那個想要推動台灣加入聯合國的人!」當時距離申請放榜已經半年,Clemons 大概背不出他的 GPA 或 GRE 分數,卻還能清楚記住他的自傳內容,可見「好的自傳」的影響有多強大。

既然自傳這麼重要,那自傳要寫些什麼呢?

有些學校會給你明確的自傳題目。

舉例而言,哈佛甘迺迪學院公共政策碩士(Master in Public Policy)的自傳題目之一是:「哈佛甘迺迪學院以甘迺迪總統命名,本校的校訓即是甘迺迪總統的名言『問問你自己能(為你的國家)做什麼』。請與入學委員會分享,你打算如何藉由你的領導力和服務創造正面的改變。」(The Harvard Kennedy School motto,echoing the President for whom the School is named,is"Ask what you can do." Please share with the Admissions Committee your plans to create positive change through your leadership and service.)

當學校已經給了你明確的自傳題目時,恭喜你!接下來你只要「答其所問」就好:例如,當學校已經表明要你寫出你「未來」的「計畫」時,學校想看到的就不只是你「過去」的豐功偉業。誠然,你的「過去」可以作為「未來計畫」的基礎與證據,但你的自傳應該是一篇展望未來,包含短、中、長期目標,且必須從學校希望的「領導力」和「服務」角度切入的文章。

另外,很多學校在自傳的要求上,僅籠統地丟出一句:「告訴我們你是誰?」接著就看你如何發揮。

舉例而言,哈佛法學院法學碩士(Master of Laws)的自傳要求是:「請告訴我們一些關於你的事──特別是你為什麼想讀哈佛法學碩士,以及哈佛的法學碩士,如何連結你過去的經歷與未來的計畫。」("Please tell us something about yourself — in particular,why you wish to pursue an LL.M. degree at Harvard and how doing so connects with what you have done in the past and what you plan to do in the future.")

當學校給了你一個「包山包海」的自傳題目時,恭喜你!你得到了一個「自己的故事自己說」的機會。

自傳即自我行銷,想像「網購」客戶為何要選擇你?

其實,不論學校是否有給你明確的自傳題目,請記住,申請學校就是一個向理想學校「行銷」自己的過程──學校買不買你的單,取決於你是否夠吸引人。

如果用現代年輕人最熟悉的「網購」比喻:你的大學文憑和考試成績就像商品的「品牌」或「型號」,你的推薦信就像商品的「使用者評價」。而你的自傳,則像是寫給目標「買家」的溝通文案,也是「買家」能相對最接近地「接觸」、「感受」真正商品的時刻。

學校透過你的文字,想像你至今為止的人生──你的個性是什麼、你的價值觀是什麼?
學校透過你的文字,想像你成為校園一員的樣子──你可以為課堂討論帶來什麼貢獻、你可以為學生社團帶來什麼新氣象?
學校透過你的文字,想像你成為校友的樣子──你畢業之後,可能走出什麼樣的職涯道路?五年後,你可能成為學校招生資料上的傑出校友嗎?

對於你這位申請者,學校有太多想問的問題,但申請資料所呈現的資訊太過有限、死板。而自傳,就是讓你從冷冰冰的統計數字,搖身一變成為理想學校準新生的關鍵。

瞭解了自傳的重要性之後,你準備好在自傳中大展身手、寫出一篇讓入學委員會印象深刻的那 10% 的自傳了嗎?在接下來的文章裡,我們將從實例中,探討自傳寫作的原則和技巧。

註一:見哈佛甘迺迪學院招生部落格

執行編輯:鄧紹妤
核稿編輯:張翔一

Photo Credit:Shutterstock

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謝佩芬/Taiwanese Table

謝佩芬,台北人,在波士頓和曼哈頓繞了一圈後,又回到台北。
哈佛法學院法學碩士畢業後,投身紐約聯合國總部,擔任友邦的外交代表人員,之後重回哈佛甘迺迪政府學院。
結合法律人的理性和雙魚座的浪漫,是一個現實的理想主義者。

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