寫給同為外行人士的「打假」指南:區塊鏈、比特幣與 ICO ?如何判斷「靠譜」的投資標的?

寫給同為外行人士的「打假」指南:區塊鏈、比特幣與 ICO ?如何判斷「靠譜」的投資標的?

「區塊鏈技術」在這幾年蔚為風潮,無論是各國政府、大型機構乃至跨國銀行,都紛紛宣布或實際投入資源研究,專家們也將其比喻成 1980 年代網際網路剛萌芽的時期,預測區塊鏈將開始爆炸性發展,影響人類生活的各種面向,甚至「徹底改變金融交易行為」云云。

但究竟「區塊鏈」(blockchain)是什麼?筆者不是 IT 專業人士,但努力研究一番、並請問領域內的專家們後,大抵自認可以從「我不知道」自己知不知道區塊鏈是什麼;進步為「我知道」自己不知道區塊鏈的什麼......。

但請注意!筆者從 IT 外行人士到「稍微知道皮毛」的過程中,便已經很快發現網路上許多天花亂墜的「分析文章」、「行銷文案」、「投資建議」等,恐怕多數還淪於前者——「我不知道自己知不知道區塊鏈是什麼」——畢竟越是無知、或是有著別的動機,越是可以肆無忌憚地發表「高見」。

也因此,在此希望能夠撰寫此文,給與筆者同樣是「外行人士」的一般人作為參考:本文除了簡介區塊鏈技術的基本概念外,主要會從「辨別各企業、機構、虛擬貨幣發行商或『投資專家』等說法『靠不靠譜』」的角度來切入。

畢竟,凡金融、IT 技術等專業領域,越是看起來「艱深難懂」的技術,一般人越容易被天花亂墜的行銷語言給說服,更可能會因此做下錯誤的決策。(關於英文網站上給「新手」的區塊鏈介紹,此文可做為參考:《What is Blockchain Technology? A Step-by-Step Guide For Beginners》)

「區塊鏈」究竟是什麼?

先簡單介紹一下「區塊鏈」:雖說它確實被許多人視為足以「改變網路(中心化)生態」的發明,未來的應用層面也可能涵蓋金融、物聯網、智能合約等而大有可為,但現階段來說,仍在很初期的發展階段,而且,真要細究起來,其實也不能算是應用了什麼特別「尖端」的科技。

我們不妨將這個來自公認的比特幣「匿名發明人」——中本聰(Satoshi Nakamoto)運用的技術,比喻成提供給「資訊交流或交易平台」的「底層技術」(Underlying technology)。

它結合了「共識機制」、「密碼學原理」、「工作量證明」(PoW)等計算邏輯,以達成「去中心化」和「紀錄共享」的目的,並採用公開原始碼的方式,讓開發與使用者的進入門檻降低......我知道,你一定跟我一樣,已經被這些「專有名詞」搞得腦袋發脹。

所以我們簡單來說:由「區塊鏈技術」打造的網路平台,我們可以想像它是「一個由所有使用者共同記錄與維護」的(虛擬)帳本。

傳統上,這本「帳本」(網路資訊)會是由一個「財務長」(平台管理者)或一家「第三方公司」(例如雲端儲存)負責「記帳」、「管理」——但這樣不只可能有帳目不透明的問題,甚至可能因為個人的私心,有遭到竄改(如被駭)的風險。

但若採用完整具規模的「區塊鏈技術」,理論上「每個人都將擁有這本帳本的備份」並隨時更新。同時,透過複雜的密碼學轉譯資訊為數據亂碼分散儲存、與所有使用者不斷交互檢證的「共識機制」,將沒有人可以任意竄改這本帳本。

因此,根據 MBA 百科的說法,區塊鏈「一種不依賴第三方、通過自身(平台或網絡整體)以分散式節點進行網路數據的儲存、驗證、傳遞和交流的一種技術方案。」

而它之所以被稱之為「區塊」,則是因為在特定時間內的所有歷史交易資訊,都會被打包到一個「資訊區塊」之中;接著一塊塊的 Data 相互連在一起,區塊之間並彼此交相認證以避免遭刪改,如此發展一段時間後,便形成「區塊鏈」。

由「區塊鏈技術」打造的網路平台,我們可以想像它是「一個由所有使用者共同記錄與維護」的(虛擬)帳本。圖/Shutterstock


「比特幣」,與各式虛擬貨幣(數位代幣)的誕生

區塊鏈技術,如今普遍被應用於「虛擬貨幣」、或稱「數位代幣」(Digital coin)系統的架構上。

其原因是,以往在「現代金融體系」中的任何交易(以物易物不算),均需透過「中介媒介」(由政府發行的貨幣,銀行、信用卡發卡機構等)進行。換言之,其好處在於相對受到保障;壞處則是「不夠自由」——其「價值」難免受到「中間媒介」的「宏觀調控」(例如中央銀行基準利率、各國匯率政策等)。

但在區塊鏈平台上,使用者可以彼此直接做成交易,每筆記錄也會以數據的方式留存,難以竄改卻又可追蹤(理論上,唯有單一用戶能控制世界上超過 50% 「加入區塊鏈的電腦」運算能力,才可能改寫該區塊鏈上的紀錄)——

這是當時「比特幣」(BTC)的初始創立者們,心目中最理想的狀況:既能達成貨幣「去中心化」、「不受各國政府監理與影響」的真正自由跨國流通;又能兼顧其交易時的安全性與隱匿性。(當然,隨著如「絲路」(Silk Road)等網路黑市的出現,虛擬貨幣的使用也引發諸多爭議)

大名鼎鼎的比特幣(bitcoin,通常,首字大寫的「Bitcoin」是指其所使用的比特幣技術與網路平台,而首字小寫的「bitcoin」才是指貨幣本身),正是利用區塊鏈技術建構的「數位代幣」(digital coin)。

BTC 網絡當初設立時,畢竟就是以交易為目的,自然需要某種能夠作為資訊儲存與交流的「媒介」——因此由此誕生的 bitcoin,就像是賭場中的籌碼,只要該籌碼能夠在個體之間被接受,它便(在網絡中)具有相互交易、甚至購買財貨的價值。

而隨著比特幣的熱潮,各式的「數位代幣」也紛紛出現,族繁不及備載,像是以太幣、萊特幣、OMG、AMM......等,都是基於區塊鏈技術創造出來的代幣。

由於難以管控,許多國家是立法禁止這種代幣流通的,但網路的普及與便利,用戶仍然可以在世界任何地方,尋找到願意交易的買家進行兌換(關於這點,現行已有許多網路平台提供虛擬貨幣與實體貨幣間的「換匯」服務)。

各式各樣的數字代幣,前方為各別代幣的名稱,後方數字為每單位兌換美元的價格。圖/截圖自 COIN CAP 的報價


「ICO」又是什麼?

而數位代幣本身可能僅作為交易功能使用,但隨著區塊鏈技術的改良與演進,也漸漸開始有了更多元的應用層面:最近在新創圈常被「熱炒」的 ICO,即是其中之一。

所謂的「ICO」,全名為「首次公開代幣發售」(Initial Offering Coin),意思正如同我們熟悉的「IPO」——「首次公開募股」(Initial Public Offering):當某個團隊有一套商業企劃,希望在市場上募集更多資本,過去的 IPO 或現在所說的 ICO,都是向大眾募集資金的方式之一。

但現實商業環境裡的「IPO」,往往需經過金融機關的監管與審查,手續繁複,普通人也不易參與——相對之下以數位代幣進行的「ICO」方式,便能夠輕鬆規避掉這些「繁文縟節」。

讀者不妨把「ICO」理解為「群眾募資」或「眾籌」——只是專案團隊募集的不是「法定貨幣」,而是「數位代幣」(現階段,多數 ICO 團隊接受投資人以目前價值最高,流通性也最廣的比特幣和以太幣注資);而其給予募資者的也不是「公司股權」,而是其未來提供的服務(例如新虛擬貨幣、或由智能合約綁定的權利)。

當然,會進行 ICO 的團隊,絕大多數也都會「宣稱」自己的案子,是使用了「區塊鏈」相關應用技術,而這些被區塊鏈「加持」過的產品或服務,未來勢必「大有可期」——ICO 的團隊往往會號召投資人,要不立即以手上現有的比特幣投入「換匯」其發行的 token,要不先在其他次級市場將法定貨幣換成數位代幣後,再投入 ICO。

而這,也就帶出了本文接下來要討論的重點:

到底如何判斷「靠譜」的投資標的?

當然,投資有賺有賠,隨著項目的發展與變化,投資人確實有可能獲取暴利,但不論是「傳統的」IPO 或「新潮的」群募、ICO......等,也同樣有著許多例子是「項目企劃」寫得很漂亮,但實際上根本沒有應用到任何其所宣稱的技術,時間一長,團隊燒光了錢又做不出成績,投資人自然血本無歸。(甚至也有許多純粹騙人的項目,撈了幾百萬美金後便消失無蹤,故 ICO 雖然便利又新奇,但投資人還是要針對項目與團隊本身詳加了解,再做決定)

以下針對 ICO 項目,參考了許多網路文獻、投資人心得與自己的想法,簡單提供幾個原則,探討如何判定好的 ICO 項目,以及可能的風險:

原則一:是否真有「使用到」其宣稱的區塊鏈技術或特色?

區塊鏈背後,有一套複雜的編程與加密系統。對於一般人來說,倒也無需立志當一個電腦 IT 工程師才能投資,但且從幾個區塊鏈的特性來判斷,便可以知道一個企劃是否言過其實:

例如,「去中心化」和「共識紀錄」,就是很重要的特色。

舉例來說,今天如果有一個專案號稱:「使用區塊鏈技術,來取代以往的購票系統,往後無論演唱會、展覽、電影票甚至機票等,都可透過我們的『區塊鏈平台』,讓使用者可以在加密的過程中購買票券......」

這聽起來好像很新鮮,而區塊鏈作為「平台的底層技術」,確實也可以達到上述的功能,但細究起來,這種作法根本毫無意義——因為售票單位仍然是「某某機構」,所有數據也都還是掌握在賣方手中,仍然存在著「中心化」的機制。

若「區塊鏈技術」應用在這樣的項目中,僅僅是另外搭建了一個「網路交易平台」,並沒有辦法真正建立起使用者之間的信任,本質上既無太大意義,未來更不可能有什麼「爆炸性的發展」。

原則二:該項目是否真的「可以應用區塊鏈技術」

當今的區塊鏈技術應用於交易上,雖然有其「革新性」,但仍在初步發展的階段:其每秒能夠處理的交易不超過 20 筆——目前比特幣每秒的交易量限制在每秒 7 筆;以太坊區塊鏈則爲每秒 20 筆,而 Visa 網絡(沒有去中心化特性)能處理的交易量,卻高達每秒 56,000 筆。

且其應用技術,也不太可能處理「複雜且客製化」的服務。

舉個網路上看到的例子,若有專案聲稱:「將使用區塊鏈建構保險業的『智能合約』,讓事件發生後,理賠直接可以在使用者之間『點對點對接』,免除保險公司作為『中心化機構』的操作......」

這聽起來好像也很不錯,而且還符合了原則一的「去中心化」特色呢!但仔細一想,讀者需要明白任何「區塊」,僅能處理自己區塊或之前區塊中的數據——意即建立在區塊鏈上的保險合約,是無法得知外界除了合約以外的任何其他資訊的;「智能合約」也僅能就已設定好的量化條件,來判斷如理賠等條件的滿足與否。

先不談法規面,這樣已直接違背了各國的金融監理規定。保險業理賠,更牽涉了遠比「貨幣流通」更為主觀且專業的鑑別——如發生疾病、傷亡或產權糾紛等意外時,有太多不可控因素在影響著理賠條件與範圍——因此很顯然地,不可能透過現階段的區塊鏈技術去直接認定。除非未來區塊鏈結合了人工智慧(AI)技術,或許才「有可能」處理這些牽涉到人性的複雜事件。

要知道,「區塊鏈」只是一連串的電腦編碼,目前現實生活中還是有需多事務,是沒辦法用「代碼」來具體操作的。

原則三:使用區塊鏈的成本收益評估

此外尚有很多項目,可能符合區塊鏈技術的特色(未來有極高的發展性),且也真的能夠運用區塊鏈科技(扎扎實實地具備技術底子),但也別忘了,使用任何新科技,都是有代價的。

誠如上述,區塊鏈目前處於萌芽期,無論在電腦運算、消耗能源與交易效率方面,都還有很大的加強空間。

舉個例子,若有企劃發願要:「將 google 的服務,例如 gmail、google drive 或 blog 等『去中心化』,以區塊鏈建構一個人人都可以共同紀錄並維護的平台,讓用戶自由的社交,聯繫並儲存信息,個人資訊與大數據將不再被大公司所掌握,也不再會有廣告騷擾......」

這簡直太強大了!實在非常的吸引人,也確實是區塊鏈技術在未來可以達成的領域。

但是,如此海量的 data,如果用目前的區塊鏈技術來處理,耗費成本勢必極大。

讀者不妨比較一下下方兩張圖片:左邊是 google 的「其中某一個」數據庫;而右邊的索尼愛立信 W810i 手機,比較類似今天區塊鏈的「個別」運算能力——大概發送文字訊息、跑個簡易的手機遊戲還行,但若想支援如同 gmail, V blog 這類可包含影音傳輸等「龐大資訊量」的工作,恐怕得耗費極大的成本(運算成本、能源成本、時間成本、金錢成本)。

故此需特別注意,這樣「畫大餅」的項目,其「夢想性意圖」很可能遠遠大於目前團隊實際的「可操作能力」。(當然,技術肯定會日新月異,相信在區塊鏈 2.0、3.0 等底層協議慢慢建構完善後,應用的層面與其性能,肯定會大幅提升)。

Google 的數據庫和 Sony Ericsson W810i。圖/截自網路


趕搭科技熱潮?請小心為上

當然,其他仍有許多可以判別 ICO「真偽」、「優劣」的方法:例如直接研究專案團隊本身的專業背景;項目是否已經實際具有「原型」(Prototye),或是還處在紙上空談的階段;以及他們的「區塊鏈工程團隊」是否夠專業;公司的顧問群來歷;「幣圈」(ICO 投資人對這塊領域的暱稱)中的重量級投資人是否「領投」......等等,都是可以判斷的指標。

總而言之,區塊鏈技術無疑是未來相當具發展潛力的科技,也毋須諱言,確實會在未來人類生活中的很多面向帶來改變——搭上這波「熱潮」,無論單純的「吸收新知」,或者實際投入資金,都有機會讓自己在未來的趨勢中,搶先佔個領先的位置。

但也請千萬小心:在任何時代,當新科技、新應用處於「萌芽期」時,所有的案子總是「失敗得多、成功的少」(2000 年的 .com 泡沫還有人記得嗎?)——切莫因為媒體熱炒跟風,而做出錯誤的判斷。

最後,還是那句老話:投資有賺有賠,多做研究多吸收市場資訊,切莫因衝動而做出決定,才是上上之策。

執行編輯:鄧紹妤
核稿編輯:張翔一

Photo Credit:Shutterstock

世代之聲