學費高昂,入學管道眉角多──在美國,大學選校是個「高風險」的重大決定

學費高昂,入學管道眉角多──在美國,大學選校是個「高風險」的重大決定

指導老師的獨生女,今年大學新鮮人,每天都在 Instagram 更新她的大一新生活,姊妹會甄選上的當天,她和友伴化上全妝,一身全黑貼身小洋裝,完全就是個時髦女孩。說來,我也算看著她長大。老闆吾家有女初長成的煩惱,談戀愛鬧分手,跟媽媽拍桌子吵架,我們也跟著情緒高低走過一遭。

在美國上大學是重大的轉變,雖然和前幾世代相比,現代人比較晚熟,但對大多數的美國孩子來說,大學就是自己管錢包過日子獨立的開始。我認識的美國大學生,幾乎各個都有兼職的工作,半數以上得自己賺錢來支付日常生活的所需。也因為財務的逐漸自主,獨立性很強。

既然是如此關鍵的長大時刻,和臺灣相似,選擇哪間大學就讀是高三生(12年級)重要的煩惱。美國的官方資料顯示在 9 到 12 年級的高中階段,每年都會有將近 6% 的學生離開學校,無法繼續完成學業。所以能夠撐到高三最後,並且有機會選讀所謂四年制的一般大學(美國大學種類很多),並不是那樣的理所當然。跟選校相關的決定,通常被形容為 High-stake decision(有冒大風險,孤注一擲的味道)。老闆即使自己也是高等教育的教授,對於獨生女選校這件事情,還是非常慎重且非常煩惱。

美國學費高昂,念大學是「高風險」的重大決定

這個決定的重要,不僅僅是在選擇合適的系。美國大學學費昂貴,以本校為例,大學部本州居民一學期大約要 5,000 美金(約新台幣15萬),一年則有 3 學期(雖然夏季學期也可以不修課)。正規學費不論怎麼計算,都是美金 10,000 起跳,再加上其他食宿費和生活雜費,萬一還想參加海外學習課程,一年下來很可能高達 3、4 萬美元(約新台幣 90 到 120 萬)。外州居民的話,學費跟國際學生差不多,是 3 倍價。一度老闆女兒心目中外州的夢幻學校,年學費不含生活費,是整整 6 萬美金(約新台幣 180 萬元)。

很多美國人都貸款讀大學,出了社會才開始慢慢還,對於社會新鮮人是一個負擔。所以精算是必須的,能省則省。好在美國大學各種各類的獎學金很多元,所以如何有效的運用個人優勢申請獎學金,就很重要。老闆女兒就讀的是貴族高中女校,菁英教學。學校諮商員早就說了,每人請利用高三前的暑假,將心目中理想的 15 間大學參訪一輪。老闆聽了以後哇哇叫,畢竟這 15 間學校可是散落在全美各地,參訪所需的交通費、住宿費和時間都非常驚人。最終,老闆還是咬著牙帶著女兒進行學校參訪。

在美國申請的管道很多元,有不同梯次。想申請獎學金的高三生,除了和大家一起申請,還可以試著選定自己的第一志願學校進行提早申請(early apply),大約 11 月感恩節前就會知道結果。如果這間學校提供入學許可,並依照家庭條件後認定提供充足的獎學金,學生就必須去就讀。換言之,這個申請和入學決定是綁在一起的。另外,也可以採取提早動作(early action),這種申請不限一間,僅是早申請早放榜的概念,但當然必須比較早回覆。不過不強制一定得去就讀錄取的學校。在這樣的概念下,學校參訪主要可以幫助學生和家長決定哪間學校要做為第一志願,還有哪間學校萬一錄取了,就要趕快答應。

申請大學時,如果有參訪學校,一般來說都是加分的,不僅展現申請者確實對這間學校有興趣,有些學校也會因為這樣就免收申請費用。只是參訪的花費不便宜,因此透過參訪來了解學校的制度,對於家住非常偏遠的學生,或社經地位相對較低者,是否真的有幫助?

非常令人存疑。提早申請的獎學金,通常較成績導向,種族或家境對這類獎學金的影響,比其他類的獎學金小,所以對於所謂申請獎學金不利者,也就是經濟條件普通,但也沒有糟到低收入戶的家庭(很多時候都是白人或亞裔中產),就非常重要。

提早申請、獎助學金眉角多,資訊落差不利弱勢者

選定合適的大學提早申請,非常有利於申請到系院所等級的獎學金,這類獎學金通常在上學期就決定人選,對提早申請者最有利。獎學金通常承諾數年,維持續領獎學金的成績往往比申請到獎學金要簡單多了。有人或許會問,得到提早獎學金入學的高三生,是否就此鬆懈了,開始玩耍呢?通常不會,因為在學期最後,要繳交所有正式的資料,包含畢業證書和成績單。如果表現太差,或者明顯成績落後,學校是可以撤銷錄取通知的。

老闆女兒就讀的貴族女校,專業輔導員早早就協助她把學校依學術性向篩選過一輪,但老闆實際參訪的心得仍然發現,有幾所學校根本沒有她們以為有的那個系,或者搞錯科系的重點。同時,她明確表示,即使是她們這樣的家庭,若真的都沒有得到部份獎學金的挹注,她對於是否要讓女兒到外州就讀排名很好的學校,仍然感到非常猶豫。

老闆說,她自己已經在高等教育服務了近 20 年,大家都以為她對高等教育很了解,實際接觸大學就學申請時,她才發現原來眉角這麼多,她親口說不知道低社經的家庭該怎樣面對這樣的困境。

美國大學種類多,申請時間和方式多元,各類獎學金也多,隨著時間發展出一套非常複雜、有很多配套方式的申請制度。實際來說,有好有壞。不擅長尋找或使用資源的低社經家庭。有時候根本不理解這場遊戲該怎麼玩。部分善於使用資源的人則可以鑽漏洞,「占領」名額者也有。

臺灣的大學入學制度,有時會有人嚷嚷該學學哪一國,我的心得是:參考可以,直接挪用不行。然而台灣常常不看文化條件,直接移植單一的制度,這也難怪老是要喊水土不服。

至於老闆的女兒最後就讀哪裡呢?她大小姐參觀過 14 間學校後,後來決定申請自己媽媽服務的學校,並且提早錄取了。老闆因為省錢,龍心大悅,有段時間常常請大家吃飯,我們也樂得開心。

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執行編輯:YUKI
核稿編輯:張翔一

Photo Credit:flickr@COD Newsroom CC BY 2.0

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