美國報稅季──我以專業志工的身分聆聽他們的生命故事

美國報稅季──我以專業志工的身分聆聽他們的生命故事

圖/Ladder Up Facebook Page

這個星期六,難得和平日一樣起個大早,不同的是,今天不用一邊緊張地低頭收信,一邊加快腳步地走進辦公大樓,而是從容地來到芝加哥公立圖書館(Harold Washington Library)。

這個報稅季,我參加 Ladder Up 的志工計畫,提供芝加哥的中低收入戶報稅服務以及稅務諮詢。Ladder 是梯子的意思,而 Ladder Up 這個組織的主旨便是希望能夠透過財務諮詢等服務,協助中低收入戶一步一步地往上爬。

「在場的志工有人會講中文嗎?」

我舉手後,一位看似慌張的華人被帶到我的服務台前。

「哎,移民來這裡那麼久了,還是學不會英文,聽到別人跟我說英文就好害怕。老公突然病倒了,我根本搞不懂報稅這些事,看到有你在好開心,真的很謝謝你啊。」她既慌張又不好意思地跟我說。

「別擔心,放心交給我吧。」我拍拍她的肩。

為什麼需要那麼多志工協助報稅?

這個志工活動吸引相當多的會計系學生參與,每年的報稅季都有大約 1,000 位志工,而我們會計師事務所的參與,主要負責一些比較特殊或複雜的情況。

不過為什麼美國需要那麼多志工來協助中低收入戶報稅?不是薪資沒有達到一定的標準就不用報稅嗎?

事實上,美國政府針對低收入戶制定許多稅務補貼政策,這些補貼有些是可退稅的,也就是說,如果這個稅務補貼大於他要繳納的稅額,他便可以獲得現金,而這是我們大多數的客戶最在乎的。當然,也有許多其他的原因,例如申請綠卡、拿回扣繳稅款等等。

低收入家庭福利優惠

「低收入家庭福利優惠」(The Earned Income Tax Credit)是一種常見可退稅的稅務補貼,主要是針對中低收入工作者所設計的補貼。這項補貼特別的地方在於,為了鼓勵低收入戶努力工作,補貼的金額會隨著總收入的增長而遞增,直到補貼的上限,所以我們許多客戶都有不只一份工作的收入。

這項補貼不僅提供許多低收入戶經濟支援,更是一些家庭在面對臨時狀況時的重要補助,例如孩子的出生、配偶其中一方突然失業、短暫失去工作能力等等。根據預算和政策優先中心(Center on Budget and Policy Priorities)的調查指出,在 18 年當中,超過六成的家庭只有連續一到兩年領取這項補助。

超過六成的家庭只有連續一到兩年領取這項補助。圖/Center on Budget and Policy Priorities

報稅的過程,人生故事的敘說

在報稅的過程中,我們必須要不斷地詢問客戶問題。比如說,

「請問你去年年底的婚姻狀態是?」
「你在這個表格填選的是喪偶者,請問你的伴侶是在什麼時候去世的?」
「請問你的小孩有沒有和你住在一起?如果有,在去年 12 個月當中,住在一起幾個月呢?」
「請問你有扶養的小孩、父母、親戚嗎?」
「如果有扶養的人,那你有提供他們超過一半的生活費嗎?」
「請問你現在有在上學或進修嗎?」
「請問你和你的小孩在去年一整年都有健康保險嗎?」

這些問題當然不是想要探問他人隱私,而是每一個問題的背後都會有不同的稅務影響。而讓我驚訝的是,大部份我遇到的客戶在回答這些問題的時候,都會講得很詳細,把背景、時間、他當時的心情等等都描述出來。而我,也不急著進行到下一個問題,而是靜靜的聆聽,聆聽他們心碎的故事,或者聆聽他們得意的時刻。我想,他們的生活中,除了需要一位協助報稅的專業人員,也十分需要一個聆聽者吧。

在零下六度的芝加哥早晨,每個人來到這個公立圖書館都有自己的原因,有人是希望能領到稅務補貼來維持生活,有人是希望能透過報稅來得到身份,而我則是在這裡探索專業與社會的連結。我們,都在為生活努力著。

參考資料:
Policy Basics: The Earned Income Tax Credit
EITC and Child Tax Credit Promote Work, Reduce Poverty, and Support Children's Development, Research Finds

關於作者
黃曼
大學畢業後來到美國,為 Career For Change 的種苗一號,正在打造自己的意義活(Meaningful Work),希望分享一路上的觀察與發現。目前在芝加哥普華永道(PwC)會計師事務所擔任註冊會計師。

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執行編輯:Vincent
核稿編輯:郭姿辰

Photo Credit:主圖/Ladder Up Facebook Page、附圖/Center on Budget and Policy Priorities

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